Enfermedad celíaca

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Definición y hechos

¿Qué es la enfermedad celíaca?

La enfermedad celíaca es una enfermedad digestiva que produce daños en el intestino delgado. La enfermedad es provocada por el consumo de alimentos que contienen gluten: una proteína que se encuentra de forma natural en el trigo, la cebada y el centeno; y es común en alimentos tales como pan, pasta, galletas y pasteles. Muchos alimentos empaquetados, bálsamos para labios y labiales, productos para el cabello y la piel, dentífricos, suplementos alimenticios y vitaminas y, menos comúnmente, algunos medicamentos, contienen gluten.

La enfermedad celíaca puede ser muy grave; puede causar problemas digestivos de larga duración y evitar que el cuerpo obtenga todos los nutrientes que necesita. También puede afectar otras partes del cuerpo además del intestino.

La enfermedad celíaca es diferente a la sensibilidad al gluten o intolerancia al trigo. Si usted tiene sensibilidad al gluten puede presentar síntomas similares a los de la enfermedad celíaca, tales como dolor abdominal y fatiga. A diferencia de la enfermedad celíaca, la sensibilidad al gluten no causa daños en el intestino delgado.

Imagen de una sola hebra de trigo en un campo de trigo
La enfermedad celíaca es provocada por el consumo de alimentos que contienen gluten.

También debe diferenciarse la enfermedad celíaca de la alergia al trigo. En ambos casos, el sistema inmunológico de su cuerpo reacciona al trigo, sin embargo, algunos de los síntomas de la alergia al trigo, como picazón en los ojos o dificultad para respirar, son diferentes de los de la enfermedad celíaca. Las alergias al trigo tampoco causan daños a largo plazo en el intestino delgado.1

¿Qué tan común es la enfermedad celíaca?

Uno en 141 estadounidenses tiene enfermedad celíaca, aunque la mayoría no lo sabe.2

¿Quién tiene más probabilidades de desarrollar la enfermedad celíaca?

Aunque la enfermedad celíaca afecta a niños y adultos en todas las partes del mundo, la enfermedad es más frecuente en personas caucásicas y se diagnostica más a menudo en mujeres. Usted tiene más probabilidades de desarrollar enfermedad celíaca si alguien en su familia tiene la enfermedad. La enfermedad celíaca también es más común entre las personas con otras enfermedades, como el síndrome de Down, síndrome de Turner y diabetes tipo 1.

¿Qué otros problemas de salud tienen las personas con enfermedad celíaca?

Si usted tiene enfermedad celíaca también puede correr el riesgo de tener:

  • enfermedad de Addison
  • enfermedad de Hashimoto
  • cirrosis biliar primaria
  • diabetes tipo 1

¿Cuáles son las complicaciones de la enfermedad celíaca?

Entre las complicaciones a largo plazo de la enfermedad celíaca se incluyen:

  • desnutrición: un trastorno en el que no se obtienen suficientes vitaminas, minerales y otros nutrientes que necesitamos para estar saludables
  • osteoporosis acelerada o reblandecimiento de los huesos, conocido como osteomalacia
  • problemas del sistema nervioso
  • problemas relacionados con la reproducción

Entre las complicaciones menos comunes pueden estar:

  • cáncer intestinal
  • enfermedades del hígado
  • linfoma: un cáncer de una parte del sistema inmunológico llamado sistema linfático que incluye el intestino

En casos poco frecuentes, las dificultades para absorber los nutrientes pueden persistir a pesar de haber seguido una dieta libre de gluten estricta. En caso de que tenga este trastorno, llamado enfermedad celíaca refractaria, sus intestinos están gravemente dañados y no se pueden curar. Probablemente necesite recibir nutrientes por vía intravenosa (IV).

Referencias

Síntomas y causas

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad celíaca?

La mayoría de las personas con enfermedad celíaca tienen uno o más síntomas; sin embargo, algunas no presentan síntomas ni sienten malestar. A veces, algunos asuntos de salud como una cirugía, el embarazo, el parto, una gastroenteritis bacteriana, una infección viral o el estrés mental grave pueden desencadenar los síntomas de la enfermedad celíaca.

Si usted tiene enfermedad celíaca, es posible que tenga problemas digestivos u otros síntomas. Los síntomas digestivos son más comunes en los niños y pueden incluir:

  • hinchazón, o una sensación de plenitud o inflamación en el abdomen
  • diarrea crónica
  • estreñimiento
  • gases
  • náuseas
  • heces grasosas, con mal olor, que flotan
  • dolor de estómago
  • vómitos

Para los niños celíacos, la incapacidad de absorber los nutrientes en un momento tan importante para el crecimiento y normal desarrollo puede ocasionar:

  • daños en el esmalte de los dientes permanentes
  • pubertad tardía
  • retraso en el desarrollo en los bebés
  • cambios de humor o sensación de molestia o inquietud
  • retraso en el crecimiento y baja estatura
  • pérdida de peso
Persona de pie sobre una báscula de baño
La enfermedad celíaca en los niños puede conducir a la pérdida de peso.

Los adultos son menos propensos a tener síntomas digestivos y, en cambio, pueden presentar uno o más de los siguientes:

  • anemia
  • tener la lengua roja y brillante
  • dolor de huesos o articulaciones
  • depresión o ansiedad
  • dermatitis herpetiforme
  • dolores de cabeza
  • infertilidad o abortos involuntarios repetidos
  • ausencia de períodos menstruales
  • problemas bucales como aftas o sequedad en la boca
  • convulsiones
  • hormigueo o entumecimiento de manos y pies
  • cansancio
  • huesos débiles y quebradizos

Los adultos con enfermedad celíaca que tienen síntomas digestivos pueden presentar:

  • distensión y dolor abdominal
  • obstrucción intestinal
  • fatiga durante largos períodos
  • úlceras o llagas en el estómago o la mucosa intestinal

La enfermedad celíaca también puede producir una reacción en la que el sistema inmunológico, o el sistema de defensa natural del cuerpo, ataca a las células sanas de su cuerpo. Esta reacción puede extenderse fuera de su tracto intestinal a otras áreas del cuerpo, entre ellas:

  • huesos
  • articulaciones
  • sistema nervioso
  • piel
  • bazo

Dependiendo de la edad en la que sea diagnosticado con enfermedad celíaca, algunos síntomas como baja estatura y defectos de los dientes no mejorarán.

Dermatitis herpetiforme

La dermatitis herpetiforme es una erupción cutánea que causa ampollas y picazón, y que aparece generalmente en los codos, rodillas, glúteos, espalda o cuero cabelludo. La erupción afecta a alrededor del 10 por ciento de las personas con enfermedad celíaca y puede afectar a personas de todas las edades, pero es más probable que aparezca por primera vez entre las edades de 30 y 40 años. Los hombres que presentan la erupción también pueden tener llagas orales o, en ocasiones poco frecuentes, genitales. Algunas personas con enfermedad celíaca pueden tener la erupción pero no otros síntomas.

¿Por qué son tan variados los síntomas de la enfermedad celíaca?

Los síntomas de la enfermedad celíaca varían en cada persona. Sus síntomas pueden depender de:

  • cuánto tiempo lo amamantaron cuando era bebé. Algunos estudios han demostrado que cuanto más tiempo se es amamantado, más tardan en aparecer los síntomas de la enfermedad celíaca
  • la cantidad de gluten que consume
  • la edad que tenía cuando empezó el consumo de gluten
  • la cantidad de daño en el intestino delgado
  • la edad: los síntomas pueden variar entre niños pequeños y adultos

Las personas con enfermedad celíaca que no tienen síntomas, también pueden desarrollar complicaciones de la enfermedad con el tiempo si no reciben tratamiento.

¿Qué causa la enfermedad celíaca?

Las investigaciones sugieren que la enfermedad celíaca afecta solo a personas con genes particulares. Estos genes son comunes y aproximadamente un tercio de la población lo tienen. Para que el trastorno se manifieste, la persona tiene que comer alimentos que contengan gluten. Los investigadores no saben exactamente qué desencadena la enfermedad celíaca en personas en situación de riesgo que comen gluten durante un largo período. A veces la enfermedad es hereditaria: alrededor del 10 al 20 por ciento de los parientes cercanos de las personas con enfermedad celíaca también se ve afectado.3

Sus probabilidades de desarrollar enfermedad celíaca aumentan cuando hay cambios o variantes en los genes. Ciertas variantes genéticas y otros factores, como el entorno, pueden conducir a la enfermedad celíaca.

Referencias

Diagnóstico

¿Cómo se diagnostica la enfermedad celíaca?

La enfermedad celíaca puede ser difícil de diagnosticar debido a que algunos de sus síntomas son similares a los síntomas de otras enfermedades como el síndrome del intestino irritable (SII) y la intolerancia a la lactosa. Su médico puede diagnosticar la enfermedad celíaca a través de la historia clínica, antecedentes familiares, examen físico y exámenes como análisis de sangre, pruebas genéticas, y biopsia.

Historia clínica y antecedentes familiares

Su médico le pedirá información sobre la salud de su familia, específicamente si alguien en su familia tiene antecedentes de enfermedad celíaca.

Un médico que conversa con un paciente
Su médico le pedirá información sobre la salud de su familia.

Examen físico

Durante un examen físico, el médico suele:

  • revisar si tiene erupción o desnutrición: una afección que se presenta cuando no recibe suficientes vitaminas, minerales y otros nutrientes que se necesitan para estar sano
  • escuchar los sonidos en su abdomen utilizando un estetoscopio
  • palpar el abdomen para determinar si hay dolor, sensación de llenura o hinchazón

Examen dental

Para algunas personas, una visita al dentista puede ser el primer paso para descubrir la enfermedad celíaca. Los defectos en el esmalte dental, tales como manchas blancas, amarillas o marrones, son un problema muy común en las personas con enfermedad celíaca, especialmente en los niños. Estos defectos pueden ayudar a los dentistas y otros profesionales de la salud a identificar la enfermedad celíaca.

¿Qué exámenes usan los médicos para diagnosticar la enfermedad celíaca?

Análisis de sangre

Un profesional de la salud toma una muestra de sangre y la envía a un laboratorio para realizar la prueba de anticuerpos comunes en la enfermedad celíaca. Si los resultados del análisis de sangre son negativos y su médico sigue sospechando la presencia de la enfermedad celíaca, es probable que pida más análisis de sangre.

Pruebas genéticas

Si una biopsia y otros análisis de sangre no confirman claramente la enfermedad celíaca, el médico puede pedir exámenes de sangre para verificar si hay determinados cambios o variantes genéticos.4 Es muy poco probable que tenga la enfermedad celíaca si estas variantes genéticas no están presentes. Sin embargo, tener estas variantes no es suficiente para diagnosticar la enfermedad celíaca, ya que también son comunes en personas sin la enfermedad. De hecho, la mayoría de las personas con estos genes nunca padecerán la enfermedad celíaca.

Biopsia intestinal

Si los análisis de sangre sugieren que tiene enfermedad celíaca, su médico le realizará una biopsia para estar seguro. Durante una biopsia, el médico extrae una pequeña porción de tejido del intestino delgado durante un procedimiento llamado endoscopia del tracto gastrointestinal superior.

Biopsia de la piel

Si un médico sospecha que usted tiene dermatitis herpetiforme, realizará una biopsia de piel. Para esto, el médico extrae pequeñas porciones de tejido de la piel para examinarlas con un microscopio.

El médico examina el tejido de la piel en busca de anticuerpos comunes en la enfermedad celíaca. Si el tejido de la piel tiene los anticuerpos, el médico le realizará análisis de sangre para confirmar la enfermedad celíaca. Si la biopsia de piel y los exámenes de sangre sugieren la presencia de la enfermedad celíaca, puede que no necesite una biopsia intestinal.

¿Los médicos haces despistajes de la enfermedad celíaca?

Los despistajes consisten en la realización de pruebas de enfermedades cuando no se tiene síntomas. Los médicos en los Estados Unidos no suelen hacer despistajes de la enfermedad celíaca. Sin embargo, los parientes de sangre de personas con enfermedad celíaca y las personas con diabetes tipo 1 deben hablar con su médico acerca de sus posibilidades de contraer la enfermedad.

Muchos investigadores recomiendan las pruebas de detección rutinaria de la enfermedad celíaca a todos los miembros de la familia, como padres y hermanos.5 Sin embargo, las pruebas genéticas de detección rutinarias no suelen ser útiles en el diagnóstico de la enfermedad celíaca.

Referencias

Tratamiento

¿Cómo tratan los médicos la enfermedad celíaca?

Dieta libre de gluten

Los médicos tratan la enfermedad celíaca con una dieta libre de gluten. El gluten es una proteína que se encuentra de forma natural en el trigo, la cebada y el centeno que desencadena una reacción si usted tiene la enfermedad celíaca. Los síntomas mejoran en gran medida en la mayoría de las personas con enfermedad celíaca que mantienen una dieta libre de gluten. En los últimos años, los supermercados y restaurantes han comenzado a ofrecer muchos más alimentos y productos libres de gluten, por lo que es más fácil mantener dicha dieta.

Su médico puede referirlo a un nutricionista que se especialice en el tratamiento de personas con enfermedad celíaca. El nutricionista le enseñará a evitar el gluten siguiendo una dieta saludable y le ayudará a:

  • revisar el contenido de gluten en las etiquetas de los alimentos y productos
  • diseñar menús diarios
  • tomar decisiones saludables sobre los tipos de alimentos que va a consumir
Una persona en una tienda de comestibles con una cesta de frutas y verduras frescas
Un nutricionista puede ayudarle a elegir alimentos saludables.

Para la mayoría de las personas, seguir una dieta libre de gluten puede recuperar los daños ocasionados en el intestino delgado y prevenir más daño. Es posible que vea que los síntomas mejoran en cuestión de días o semanas de comenzar la dieta. En los niños, el intestino delgado suele recuperarse entre 3 y 6 meses, mientras que en los adultos la recuperación total puede tardar varios años. Una vez que el intestino se cura, las vellosidades dañadas por la enfermedad vuelven a crecer y absorben los nutrientes de los alimentos en el torrente sanguíneo de forma normal.

Dieta libre de gluten y dermatitis herpetiforme

Si tiene dermatitis herpetiforme—una erupción de la piel que causa ampollas y picazón—los síntomas suelen ceder ante una dieta libre de gluten. Sin embargo, los síntomas de la piel pueden volver si vuelve a incorporar el gluten a su dieta. Los medicamentos como la dapsona, tomados por vía oral, pueden controlar los síntomas de la piel. Las personas que toman dapsona deben hacerse análisis de sangre regularmente para determinar si han surgido efectos secundarios por la medicina.

La dapsona no ataca los síntomas o daños intestinales, por lo tanto, debe seguir una dieta libre de gluten si tiene la erupción. Incluso cuando se sigue una dieta libre de gluten, la erupción puede durar meses o incluso años para sanar completamente y, en ocasiones, vuelve a aparecer luego de unos años.

Evitar medicamentos y productos no alimenticios que puedan contener gluten

Además de establecer una dieta libre de gluten, su médico querrá que evite todas las fuentes ocultas de gluten. Si usted tiene enfermedad celíaca, consulte al farmacéutico acerca de los ingredientes en:

  • suplementos herbales y nutricionales
  • medicamentos con y sin prescripción médica
  • suplementos vitamínicos y minerales

También podría tener o transferir de las manos a la boca otros productos que contienen gluten sin saberlo. Entre los productos que pueden contener gluten se encuentran:

  • pasta para moldear, como la plastilina
  • cosméticos
  • lápiz de labios, brillo de labios y bálsamo para los labios
  • productos para la piel y el cabello
  • dentífrico y enjuague bucal
  • hostias para la comunión
Loción tapas de botella de la bomba de empuje
Los productos para la piel y el cabello pueden contener gluten.

En raras ocasiones, los medicamentos son fuente de gluten. Incluso si el gluten está presente en un medicamento, es probable que sea en cantidades tan pequeñas que no causaría ningún síntoma.

Leer las etiquetas de los productos en ocasiones puede ayudarle a evitar el gluten. Algunos fabricantes de productos etiquetan sus productos como libres de gluten. Si una etiqueta de algún producto no especifica sus ingredientes, pida al fabricante del producto una lista de sus ingredientes.

¿Y si el cambio a una dieta libre de gluten no funciona?

Si no mejora después de comenzar una dieta libre de gluten, es posible que todavía esté comiendo o usando pequeñas cantidades de gluten. Es probable que empiece a responder a la dieta libre de gluten una vez que encuentre y suprima todas las fuentes ocultas de gluten. Entre las fuentes ocultas de gluten se encuentran los aditivos a base de trigo, tales como:

  • almidón modificado
  • saborizante de malta
  • conservantes
  • estabilizadores

Si los síntomas persisten aún después de cambiar la dieta, es probable que tenga otras afecciones o trastornos que son más comunes además de la enfermedad celíaca, tales como síndrome del intestino irritable (SII), intolerancia a la lactosa, colitis microscópica, disfunción del páncreas y proliferación bacteriana intestinal.

Alimentos, dieta y nutrición

¿Qué debo evitar comer si tengo la enfermedad celíaca?

Evitar alimentos con gluten (una proteína que se encuentra naturalmente en el trigo, centeno y cebada) es fundamental en el tratamiento de la enfermedad celíaca. La eliminación del gluten de su dieta mejora los síntomas, alivia los daños ocasionados a su intestino delgado y previene más daños con el tiempo. Si bien es cierto que tendrá que evitar ciertos alimentos, la buena noticia es que hay disponibles muchos alimentos saludables y productos libres de gluten.

Un plato de pasta en un bol con el pan en el lado
Evitar alimentos con gluten es fundamental en el tratamiento contra la enfermedad celíaca.

Debe evitar todos los productos que contienen gluten, como la mayoría de los cereales, granos, pasta y muchos alimentos procesados. Asegúrese de siempre leer cuidadosamente los ingredientes de los alimentos para garantizar que lo que quiere consumir no contenga gluten. Además, hable sobre la elección de alimentos libres de gluten con un nutricionista profesional o un profesional de la salud especializado en la enfermedad celíaca.

¿Qué debo comer si tengo la enfermedad celíaca?

Los alimentos como carne, pescado, frutas, verduras, arroz y patatas, sin aditivos ni condimentos, no contienen gluten y son parte de una dieta bien balanceada. Se puede comer pan, pasta y otros alimentos libres de gluten que ahora son más fáciles de encontrar en las tiendas, restaurantes y compañías de alimentos especiales. También puede comer papa, arroz, soya, amaranto, quinua, trigo sarraceno o harina de frijol en lugar de harina de trigo.

En el pasado, los médicos y nutricionistas desaconsejaban comer avena en los casos de pacientes celíacos; sin embargo, hay indicios de que la mayoría de estos pacientes pueden comer cantidades moderadas de avena, siempre y cuando no entren en contacto con el gluten proveniente del trigo durante el procesamiento. Consulte a su médico sobre si puede incluir la avena en su dieta.

Al hacer compras y comer fuera recuerde:

  • leer las etiquetas de los alimentos—especialmente alimentos en conserva, congelados y alimentos procesados—para descartar que contengan gluten
  • identificar los alimentos etiquetados como “libres de gluten”. Por ley, estos alimentos deben contener menos de 20 partes por un millón, muy por debajo de los límites previstos para ocasionar problemas en la mayoría de los pacientes celíacos
  • preguntar a los meseros y chefs de restaurantes cómo preparan los alimentos y qué contienen
  • preguntar si hay disponible un menú libre de gluten
  • preguntar al anfitrión de una cena o fiesta acerca de las opciones libres de gluten antes de asistir a una reunión social

Los alimentos etiquetados libres de gluten tienden a costar más que los mismos alimentos que tienen gluten, pero usted puede notar que los alimentos libres de gluten de forma natural son menos costosos. Con la práctica, la búsqueda de gluten puede convertirse en algo normal.

Si le diagnosticaron la enfermedad celíaca, usted y los miembros de su familia pueden encontrar grupos de apoyo que les serán útiles mientras se adaptan a la nueva forma de alimentación.

¿Es saludable una dieta libre de gluten si no tengo la enfermedad celíaca?

En los últimos años, cada vez más personas sin la enfermedad celíaca han adoptado una dieta libre de gluten, ya que creen que evitar el gluten es más saludable o que podría ayudarlos a perder peso. No existen datos actuales que sugieran que el público en general deba mantener una dieta libre de gluten para perder peso o gozar de mejor salud.6, 7

Una dieta libre de gluten no es siempre una dieta saludable. Por ejemplo, una dieta libre de gluten puede no proporcionar los suficientes nutrientes, vitaminas y minerales que el cuerpo necesita, como fibra, hierro y calcio. Algunos productos libres de gluten pueden ser altos en calorías y azúcar.

Si cree que puede tener la enfermedad celíaca, no empiece a evitar el gluten sin consultar antes con su médico. Si su médico le diagnostica con la enfermedad celíaca, le recomendará seguir una dieta sin gluten.

Requisitos para el etiquetado de alimentos libres de gluten

Administración de Medicamentos y Alimentos de Estados Unidos (Food and Drug Administration, FDA) publicó una regla que define lo que significa "libre de gluten" en las etiquetas de los alimentos. La regla para “etiquetado de alimentos libre de gluten” exige que cualquier alimento con los términos "libre de gluten" y "sin gluten" en la etiqueta debe cumplir con todos los requisitos de la definición.

Aunque la norma de la FDA no es aplicable a los alimentos regulados por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, incluyendo la carne y los productos derivados del huevo, a menudo se sigue respetando su uso.

Referencias

Ensayos clínicos

El Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales (National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases, NIDDK) y otros componentes de los Institutos Nacionales de Salud (National Institutes of Health, NIH) gestionan y apoyan la investigación básica y clínica de muchos trastornos digestivos.

¿Qué son los ensayos clínicos? ¿Son adecuados para usted?

Los ensayos clínicos son estudios de investigación que involucran a personas y buscan nuevas formas seguras y eficaces de prevenir, detectar o tratar alguna enfermedad. Los investigadores también utilizan ensayos clínicos para observar otros aspectos de cuidado, tales como mejorar la calidad de vida de las personas con enfermedades crónicas. Averigüe si los ensayos clínicos son convenientes para usted.

¿Qué ensayos clínicos están disponibles?

Los ensayos clínicos disponibles se pueden ver en www.ClinicalTrials.gov.

Junio de 2016
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This content is provided as a service of the National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases (NIDDK), part of the National Institutes of Health. The NIDDK translates and disseminates research findings through its clearinghouses and education programs to increase knowledge and understanding about health and disease among patients, health professionals, and the public. Content produced by the NIDDK is carefully reviewed by NIDDK scientists and other experts.