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Definición y hechos

¿Qué es la gastroenteritis viral (“gripe estomacal”)?

La gastroenteritis viral es una infección de los intestinos que suele causar diarrea acuosa, dolor o calambres en el abdomen, náuseas o vómitos, y a veces fiebre.

La gastroenteritis viral es causada por virus. Los virus invaden las células normales del cuerpo. Muchos virus causan infecciones que pueden propagarse de persona a persona.

Las personas comúnmente se refieren a la gastroenteritis viral como "gripe estomacal", pero el término no es médicamente correcto. La gastroenteritis viral es una infección de los intestinos, no del estómago, y no es causada por los virus de la influenza (gripe). La vacuna contra la gripe no protege contra la gastroenteritis viral.

La gastroenteritis viral es aguda, lo cual significa que ocurre repentinamente y dura poco tiempo. La mayoría de los casos de gastroenteritis viral duran menos de una semana, y la mayoría de las personas mejoran por sí solas sin tratamiento médico. En algunos casos, la gastroenteritis viral puede causar síntomas severos o puede llevar a la deshidratación.

Foto de un hombre sentado en un sofá, sosteniéndose el estómago.
La gastroenteritis viral es una infección de los intestinos causada por un virus.

¿Qué tan común es la gastroenteritis viral?

La gastroenteritis viral es muy común. El norovirus es la causa más común de la gastroenteritis viral. En los Estados Unidos, el norovirus causa entre 19 a 21 millones de casos de gastroenteritis viral cada año.1 Otros virus que causan gastroenteritis son menos comunes.

¿Quién tiene más probabilidad de contraer gastroenteritis viral?

Cualquier persona puede contraer gastroenteritis viral. Algunas personas tienen más probabilidad de tener síntomas severos, incluyendo

  • los bebés y los niños pequeños
  • los adultos mayores
  • las personas que tienen un sistema inmunitario debilitado
Foto de una niña enferma recostada en el regazo de su madre.
Algunas personas tienen más probabilidad de tener síntomas severos de gastroenteritis viral, incluyendo los bebés y los niños pequeños.

¿Cuáles son las complicaciones de la gastroenteritis viral?

La deshidratación es la complicación más común de la gastroenteritis viral. Cuando la gastroenteritis viral causa vómito o diarrea, el cuerpo pierde líquidos y electrolitos. Si no se reemplazan esos líquidos y electrolitos, la persona puede deshidratarse. Cuando una persona está deshidratada, el cuerpo no tiene suficientes líquidos y electrolitos para funcionar correctamente. Revise una lista de síntomas de deshidratación.

La deshidratación es particularmente peligrosa en niños, adultos mayores y personas que tienen un sistema inmunitario debilitado. Sin tratamiento, la deshidratación puede conducir a problemas graves, tales como daño a los órganos, shock, estado de coma o incluso la muerte.

Bibliografía

Síntomas y causas de la gastroenteritis viral

¿Cuáles son los síntomas de la gastroenteritis viral?

Los síntomas de la gastroenteritis viral incluyen

  • diarrea acuosa
  • dolor o calambres en el abdomen
  • náuseas o vómitos
  • a veces fiebre

¿Cuáles son los síntomas de la deshidratación?

Los síntomas de la deshidratación, la complicación más común de la gastroenteritis viral, pueden incluir lo siguiente en adultos:

  • sed extrema y boca seca
  • orinar menos de lo normal
  • sentirse cansado
  • orina de color oscuro
  • disminución de la turgencia de la piel, lo cual significa que cuando la piel de una persona se pellizca y se suelta, la piel no se aplana y retorna a la normalidad de inmediato
  • ojos o mejillas hundidos
  • mareos o desmayos

Los padres o cuidadores de un bebé o niño pequeño con gastroenteritis viral, deben estar atentos a los siguientes signos de deshidratación:

  • sed
  • orinar menos de lo normal o no mojar los pañales durante 3 horas o más
  • falta de energía
  • boca seca
  • ausencia de lágrimas cuando lloran
  • disminución de la turgencia de la piel
  • ojos o mejillas hundidos

Se debe solicitar atención médica de inmediato

En la mayoría de los casos, la gastroenteritis viral no es perjudicial. Sin embargo, la gastroenteritis viral puede volverse peligrosa si conduce a la deshidratación. Cualquier persona con signos o síntomas de deshidratación debe consultar a un médico de inmediato. Una persona con deshidratación severa puede necesitar tratamiento en un hospital.

Los síntomas de la gastroenteritis viral pueden ser similares a los síntomas de otros problemas de salud. Ciertos síntomas pueden sugerir que una persona tiene un problema de salud diferente.

Los síntomas presentados a continuación pueden sugerir que un adulto o un niño tienen un caso grave de gastroenteritis viral, deshidratación o un problema de salud más grave en lugar de gastroenteritis viral.

Adultos

Los adultos con cualquiera de los siguientes síntomas deben consultar a un médico de inmediato:

  • cambio en el estado mental, como irritabilidad o falta de energía
  • diarrea que dura más de 2 días
  • fiebre alta
  • vómitos frecuentes
  • seis o más evacuaciones de heces blandas en un día
  • dolor severo en el abdomen o recto
  • heces negras y alquitranadas o que contienen sangre o pus
  • síntomas de deshidratación

Los adultos también deben consultar a un médico si no logran beber suficientes líquidos o soluciones de rehidratación oral, tales como Pedialyte, Naturalyte, Infalyte y CeraLyte, para prevenir la deshidratación, o si no mejoran después de beber soluciones de rehidratación oral.

Los adultos mayores, las mujeres embarazadas y los adultos que tienen un sistema inmunitario debilitado u otra condición de salud también deben consultar a un médico de inmediato si tienen cualquier síntoma de gastroenteritis viral.

Bebés y niños

Si un bebé o niño tiene signos o síntomas de gastroenteritis viral, no dude en llamar a un médico para pedirle consejo. La diarrea es especialmente peligrosa en los recién nacidos y los bebés, y puede causar una deshidratación severa en tan solo uno o dos días. Un niño con síntomas de deshidratación puede morirse en el periodo de un día si no se le da tratamiento.

Si usted es el padre/madre o cuidador de un infante o niño con alguno de los siguientes signos o síntomas, solicite la ayuda de un médico de inmediato:

  • cambio en el estado mental del niño, como irritabilidad o falta de energía
  • diarrea que dura más de un día
  • cualquier elevación de fiebre en los infantes
  • fiebre alta en los niños mayores
  • frecuentes evacuaciones de heces blandas
  • vómitos frecuentes
  • dolor severo en el abdomen o recto
  • signos o síntomas de deshidratación
  • heces negras y alquitranadas o que contienen sangre o pus

También debe solicitar la ayuda de un médico de inmediato si un niño tiene signos o síntomas de gastroenteritis viral y el niño es un bebé, nació prematuramente o tiene un historial de otras condiciones médicas. También solicite ayuda de un médico de inmediato si el niño no puede beber suficientes líquidos o soluciones de rehidratación oral para prevenir la deshidratación, o si el niño no mejora después de tomar soluciones de rehidratación oral.

Foto de padres sentados con un niño enfermo y llamando a un médico.
Si un niño tiene signos o síntomas de una gastroenteritis viral, no dude en llamar a un médico para pedirle consejo.

¿Qué tipos de virus causan la gastroenteritis viral?

Muchos virus diferentes pueden causar la gastroenteritis viral. Las causas más comunes de gastroenteritis viral incluyen:

  • norovirus. El norovirus es la causa más común de gastroenteritis viral. Los síntomas usualmente comienzan de 12 a 48 horas después de haber estado en contacto con el virus y duran de 1 a 3 días.2
  • rotavirus. Los síntomas usualmente comienzan aproximadamente 2 días después de entrar en contacto con el virus y duran de 3 a 8 días.3 Las vacunas pueden prevenir la infección por rotavirus.
  • adenovirus. Los síntomas usualmente comienzan de 3 a 10 días después de entrar en contacto con el virus y duran de 1 a 2 semanas.4
  • astrovirus. Los síntomas usualmente comienzan de 4 a 5 días después de entrar en contacto con el virus y duran de 1 a 4 días.5,6

El norovirus causa infecciones en personas de todas las edades. El rotavirus, el adenovirus y el astrovirus con mayor frecuencia infectan a los bebés y niños pequeños, pero también pueden infectar a los adultos.

Los virus pueden causar gastroenteritis viral en cualquier época del año. En los Estados Unidos, es más probable que el norovirus, el rotavirus y el astrovirus causen infecciones en el invierno.

¿Los virus de la gripe causan gastroenteritis viral ("gripe estomacal")?

Aunque algunas personas se refieren a la gastroenteritis viral como "gripe estomacal", los virus de la influenza (gripe) no causan gastroenteritis viral. Los virus de la gripe causan infecciones del sistema respiratorio mientras que la gastroenteritis viral es una infección de los intestinos.

¿Son los virus la única causa de la gastroenteritis?

No. Aunque los virus causan la gastroenteritis viral, las bacterias, los parásitos y las sustancias químicas pueden causar otros tipos de gastroenteritis.

Cuando la gastroenteritis es causada por el consumo de alimentos o bebidas contaminadas con virus, bacterias, parásitos o sustancias químicas, esto se llama intoxicación por alimentos.

¿Cómo se propaga la gastroenteritis viral?

La gastroenteritis viral se propaga de persona a persona a través del contacto con las heces o el vómito de una persona infectada.

Si una persona tiene gastroenteritis viral, los virus estarán presentes en sus heces y vómitos. La persona puede propagar el virus en pequeñas partículas de heces o vómitos, especialmente si no se lava bien las manos después de usar el baño y

  • toca superficies u objetos utilizados por otras personas
  • prepara y sirve alimentos y bebidas para otras personas
  • estrecha la mano o toca a otra persona

Las personas infectadas que no tienen síntomas pueden aun así propagar los virus. Por ejemplo, el norovirus puede estar presente en las heces antes de que una persona tenga síntomas y hasta 2 semanas después de que se recupere.2

El norovirus es particularmente contagioso, lo cual significa que se propaga fácilmente de persona a persona. Los norovirus pueden vivir durante meses en superficies tales como mostradores y mesas donde se cambian los pañales de un bebé. Cuando una persona infectada vomita, el virus puede transportarse por el aire y depositarse en superficies o en otra persona.

La gastroenteritis viral se puede propagar en las casas, guarderías y escuelas, hogares de ancianos, barcos de cruceros, restaurantes y otros lugares donde las personas se reúnen en grupos.

Si agua entra en contacto con las heces de personas infectadas, el agua puede contaminarse con un virus. El agua contaminada puede propagar el virus a los alimentos o bebidas, y las personas que consumen estos alimentos o bebidas pueden infectarse. Las personas que nadan en aguas contaminadas también pueden infectarse.

Bibliografía

Diagnosis de la gastroenteritis viral

¿Cómo diagnostican los médicos la gastroenteritis viral?

Los médicos a menudo diagnostican la gastroenteritis viral basándose en los síntomas. Si los síntomas son leves y duran solo poco tiempo, usualmente no será necesario realizar pruebas de laboratorio.

En algunos casos, un historial médico, un examen físico y pruebas de heces pueden ayudar a diagnosticar la gastroenteritis viral. El médico puede realizar pruebas adicionales para detectar otros problemas de salud.

Historial médico

El médico le hará preguntas a una persona sobre los síntomas, por ejemplo

  • los síntomas que tiene
  • la cantidad de tiempo que ha tenido esos síntomas
  • la frecuencia con que ha tenido esos síntomas

El médico también le puede preguntar sobre

  • contactos recientes con otras personas que están enfermas
  • viajes recientes
  • condiciones médicas actuales y pasadas
  • medicamentos recetados y de venta libre que toma

Examen físico

Durante un examen físico, el médico puede

  • revisar la presión arterial y el pulso para detectar signos de deshidratación
  • examinar a la persona para detectar signos de fiebre o deshidratación
  • usar un estetoscopio para escuchar los sonidos en el abdomen
  • palpar el abdomen para comprobar si hay sensibilidad o dolor
Foto de un médico revisando la presión arterial de un paciente
Durante un examen físico, el médico puede revisar la presión arterial y el pulso para detectar signos de deshidratación.

A veces los médicos realizan un examen rectal digital. El médico le pedirá al paciente que se incline sobre una mesa o se acueste de lado mientras mantiene las rodillas cerca del pecho. Después de ponerse un guante, el médico deslizará un dedo lubricado en el ano del paciente para verificar si hay sangre en las heces. La sangre en las heces puede ser un signo de condiciones de salud distintas a la gastroenteritis viral que pueden estar causando los síntomas.

Pruebas de heces

Un profesional de la salud le dará al paciente un recipiente para atrapar y almacenar las heces. El paciente recibirá instrucciones sobre dónde enviar o llevar el recipiente para que las heces sean analizadas. Las pruebas de heces pueden mostrar signos de infección, inflamación, y enfermedades y trastornos digestivos.

El tratamiento de la gastroenteritis viral

¿Cómo pueden las personas tratar la gastroenteritis viral?

En la mayoría de los casos, las personas con gastroenteritis viral mejoran por sí solas sin tratamiento médico. Las personas pueden tratar la gastroenteritis viral reemplazando los líquidos y electrolitos perdidos para prevenir la deshidratación. En algunos casos, los medicamentos de venta libre pueden ayudar a aliviar los síntomas.

La investigación muestra que seguir una dieta restringida no ayuda a tratar la gastroenteritis viral. Cuando una persona tiene gastroenteritis viral, puede vomitar después de comer o perder el apetito por un corto tiempo. Cuando el apetito regresa, con frecuencia la persona puede volver a comer su dieta normal, incluso si todavía tiene diarrea. Obtenga consejos sobre qué comer cuando tiene gastroenteritis viral.

Si una persona tiene un hijo con síntomas de gastroenteritis viral, tales como vómitos o diarrea, no debe dudar en llamar a un médico para pedirle consejo.

Reemplazar los fluidos y electrolitos perdidos

Cuando una persona tiene gastroenteritis viral, debe reemplazar los líquidos y electrolitos perdidos para prevenir la deshidratación o tratar la deshidratación leve. La persona debe beber muchos líquidos. Si el vómito es un problema, debe intentar sorber pequeñas cantidades de líquidos claros.

La mayoría de los adultos con gastroenteritis viral pueden reemplazar los líquidos y electrolitos con líquidos tales como

  • agua
  • jugos de frutas
  • bebidas que toman los deportistas
  • caldos

Comer galletas saladas también puede ayudar a reemplazar los electrolitos.

Si un niño tiene gastroenteritis viral, se le debe dar una solución de rehidratación oral, como Pedialyte, Naturalyte, Infalyte y CeraLyte, siguiendo las indicaciones para reemplazar los líquidos y electrolitos perdidos. Las soluciones de rehidratación oral son líquidos que contienen glucosa y electrolitos. Hay que consultar con un médico sobre si es adecuado darle estas soluciones a un bebé. Los bebés deben tomar leche materna o fórmula como de costumbre.

Los adultos mayores, los adultos que tienen un sistema inmunitario debilitado y los adultos con diarrea severa o síntomas de deshidratación también deben beber soluciones de rehidratación oral.

Medicamentos de venta libre

En algunos casos, los adultos pueden tomar medicamentos de venta libre como la loperamida (Imodium) y el subsalicilato de bismuto (Pepto-Bismol, Kaopectate) para tratar la diarrea causada por una gastroenteritis viral.

Estos medicamentos pueden ser inseguros para bebés y niños. Se debe hablar con un médico antes de darle a un bebé o niño un medicamento de venta libre.

Si una persona tiene diarrea con sangre o tiene fiebre, los cuales son signos de infecciones con bacterias o parásitos, no debe usar medicamentos de venta libre para tratar la diarrea. Debe consultar a un médico para recibir tratamiento.

¿Cómo tratan los médicos la gastroenteritis viral?

Los médicos pueden recetar medicamentos para controlar los vómitos severos. Los médicos no recetan antibióticos para tratar la gastroenteritis viral. Los antibióticos no funcionan para las infecciones virales.

En algunos casos, los médicos pueden recomendar probióticos. Los probióticos son microbios vivos, en su mayoría bacterias, que son como los que normalmente una persona tiene en el tracto digestivo. Los estudios sugieren que algunos probióticos pueden ayudar a abreviar un caso de diarrea. Los investigadores aún están estudiando el uso de probióticos para tratar la gastroenteritis viral. Por razones de seguridad, las personas deben consultar con el médico antes de usar probióticos o cualquier otro medicamento o práctica médica complementaria o alternativa.

Cualquier persona con signos o síntomas de deshidratación debe consultar a un médico de inmediato. Puede ser necesario que los médicos tengan que dar tratamiento en un hospital a las personas con deshidratación severa.

¿Cómo se puede prevenir la gastroenteritis viral?

Hay varias medidas que se pueden tomar para evitar contraer o propagar infecciones que causan la gastroenteritis viral. Las personas deben lavarse bien las manos con agua y jabón

  • después de usar el baño
  • después de cambiar pañales
  • antes y después de tocar, preparar o comer alimentos

Las superficies que puedan haber estado en contacto con heces o vómitos infectados, como mostradores y mesas donde se cambian los pañales de un bebé, pueden limpiarse con una mezcla de 5 a 25 cucharadas de cloro y 1 galón de agua . Si la ropa de vestir o la ropa de cama pueden haber estado en contacto con las heces o el vómito de una persona infectada, deben ser lavadas con detergente durante el ciclo más largo que tenga la lavadora y secarlos a máquina. Para protegerse de las infecciones, es necesario usar guantes de goma mientras se toca la ropa sucia y después lavarse las manos.7

Si una persona tiene gastroenteritis viral, debe evitar tocar y preparar alimentos para otras personas mientras esté enferma y durante 2 días después de que acaben los síntomas.7 Las personas que tienen gastroenteritis viral pueden propagar el virus a cualquier alimento que toquen, especialmente si no se lavan bien las manos. El agua contaminada también puede propagar un virus a los alimentos antes de que sean cosechados. Por ejemplo, las frutas, las verduras y las ostras contaminadas se han relacionado con brotes de norovirus. Lave las frutas y verduras antes de usarlas y cocine bien las ostras y otros mariscos.7 Obtenga consejos para ayudar a mantener los alimentos seguros.

La vacuna contra la gripe no protege contra la gastroenteritis viral. Aunque algunas personas se refieren a la gastroenteritis viral como "gripe estomacal", los virus de la influenza (gripe) no causan la gastroenteritis viral. Sin embargo, las vacunas contra el rotavirus pueden prevenir la gastroenteritis viral causada por el rotavirus.

Vacunas contra el rotavirus

Dos vacunas, que los bebés reciben por vía oral, están aprobadas para proteger contra las infecciones por el rotavirus8:

  • RotaTeq: los bebés reciben esta vacuna en tres dosis: a los 2 meses, 4 meses y 6 meses de edad
  • Rotarix: los bebés reciben esta vacuna en dos dosis: a los 2 meses y 4 meses de edad

Para que la vacuna contra el rotavirus sea lo más efectiva posible, los bebés deben recibir la primera dosis antes de cumplir las 15 semanas de edad. Los bebés deben recibir todas las dosis antes de cumplir los 8 meses de edad.

Los padres de bebés deben hablar con el médico del bebé sobre la vacunación contra el rotavirus

Bibliografía

Alimentación, dieta y nutrición para la gastroenteritis viral

¿Qué deben comer las personas si tienen gastroenteritis viral?

Cuando una persona tiene gastroenteritis viral, debe beber muchos líquidos para reemplazar los líquidos y electrolitos perdidos. La persona puede vomitar después de comer o perder el apetito por un corto tiempo. Cuando el apetito regresa, con frecuencia puede volver a comer su dieta normal, incluso si todavía tiene diarrea.

Cuando los niños tienen gastroenteritis viral, los padres y los cuidadores deben dar a los niños lo que usualmente comen tan pronto como les vuelva el apetito. Los padres y cuidadores deben dar a los bebés leche materna o fórmula como de costumbre.

Foto de un niño comiendo una cena saludable.
Cuando los niños tienen gastroenteritis viral, los padres y cuidadores pueden dar a los niños lo que usualmente comen tan pronto como les vuelva el apetito.

¿Qué deben evitar comer las personas si tienen gastroenteritis viral?

La investigación muestra que seguir una dieta restringida no ayuda a tratar la gastroenteritis viral. La mayoría de los expertos no recomiendan ayunar o seguir una dieta restringida cuando una persona tiene gastroenteritis viral.

Para algunas personas, ciertos ingredientes en los alimentos pueden empeorar síntomas tales como la diarrea, incluyendo

  • bebidas con cafeína, tales como café y té, y algunos refrescos.
  • alimentos con alto contenido de grasa, tales como alimentos fritos, pizza y comidas rápidas.
  • alimentos y bebidas que contienen grandes cantidades de azúcares simples, tales como bebidas azucaradas y algunos jugos de frutas.
  • leche y productos lácteos, los cuales contienen el azúcar de tipo lactosa. Algunas personas que se están recuperando de una gastroenteritis viral tienen problemas para digerir la lactosa por hasta un mes o más después de la recuperación.

Ensayos clínicos

El Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales (NIDDK por sus siglas en inglés) y otras organizaciones de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) conducen y ayudan en la investigación de muchas enfermedades y condiciones médicas.

¿Qué son los ensayos clínicos, y son adecuados para usted?

Los ensayos clínicos son parte de la investigación clínica y la raíz de todos los avances médicos. Los ensayos clínicos buscan maneras nuevas de prevenir, detectar o tratar enfermedades. Los investigadores también usan los ensayos clínicos para examinar otros aspectos de la atención médica, como maneras de mejorar la calidad de vida de las personas con enfermedades crónicas. Averigüe si los ensayos clínicos son adecuados para usted (en inglés).

¿Qué ensayos clínicos están disponibles?

Para más información sobre los ensayos clínicos que actualmente están disponibles y están reclutando visite: www.ClinicalTrials.gov (en inglés).

Noviembre de 2018
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El contenido de esta publicación es proporcionado como un servicio del Instituto Nacional de la Diabetes y las Enfermedades Digestivas y Renales (NIDDK, por sus siglas en inglés), parte de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés). NIDDK traduce y comparte los resultados de sus investigaciones a través de sus propios centros de información y sus programas de educación para incrementar el conocimiento de salud y las enfermedades entre pacientes, profesionales de la salud y el público en general. Las publicaciones producidas por NIDDK son cuidadosamente revisadas por los científicos del NIDDK y otros expertos.

El NIDDK quisiera agradecer: Mary Estes, Ph.D., Baylor College of Medicine

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