Hepatitis B

¿Qué es la hepatitis B?

La hepatitis B es una infección viral que causa inflamación y daño al hígado. La inflamación es una hinchazón que ocurre cuando los tejidos del cuerpo se lesionan o infectan. La inflamación puede dañar los órganos.

Los virus invaden las células normales del cuerpo. Muchos virus causan infecciones que pueden trasmitirse de una persona a otra. El virus de la hepatitis B se transmite a través del contacto con la sangre, el semen u otros líquidos corporales de una persona infectada.

El virus de la hepatitis B puede causar una infección aguda o crónica.

Puede tomar medidas para protegerse de la hepatitis B, entre ellas, vacunarse contra la hepatitis B. Si tiene hepatitis B, puede tomar medidas para evitar la transmisión de esta enfermedad a otras personas.

Hepatitis B aguda

La hepatitis B aguda es una infección a corto plazo. Si tiene síntomas, pueden durar varias semanas. En algunos casos, los síntomas duran hasta 6 meses. A veces el cuerpo puede combatir la infección y el virus desaparece. La mayoría de los adultos sanos y los niños mayores de 5 años que tienen hepatitis B mejoran sin tratamiento.5

Hepatitis B crónica

La hepatitis B crónica es una infección duradera. La hepatitis B crónica ocurre cuando el cuerpo no puede combatir el virus y el virus no desaparece.

La probabilidad de que la hepatitis B se vuelva crónica es mayor si usted se infecta por el virus durante la infancia o niñez temprana. En alrededor del 90 por ciento de los bebés infectados con el virus de la hepatitis B, la infección se vuelve crónica. En alrededor del 25 al 50 por ciento de los niños entre las edades de 1 y 5 años, la infección se vuelve crónica. Sin embargo, en las personas infectadas en la adultez, la hepatitis B se vuelve crónica solo en alrededor del 5 por ciento.5

¿Es frecuente la hepatitis B?

Los investigadores calculan que entre 850,000 y 2.2 millones de personas en los Estados Unidos tienen hepatitis B crónica. En 1991, los doctores comenzaron a recomendar que los niños en los Estados Unidos reciban la vacuna contra la hepatitis B. Desde entonces, la tasa de infecciones nuevas por hepatitis B ha bajado un 82 por ciento.5 Los estadounidenses de origen asiático y los afroamericanos tienen tasas más altas de hepatitis B crónica.6 Muchas personas que tienen hepatitis B crónica en los Estados Unidos se infectaron antes de que estuviera disponible la vacuna.

La hepatitis B crónica es más común en África, Asia y partes del Medio Oriente, Europa del Este, y América del Sur y Central que en los Estados Unidos.7 La infección crónica por hepatitis B ha sido especialmente común en algunas partes del mundo, incluyendo el África subsahariana, partes de Asia y de las Islas del Pacífico.5,8 El uso de la vacuna contra la hepatitis B ha ayudado a reducir las tasas de infección en algunas de estas áreas.7,9

¿Quién tiene más probabilidad de contraer hepatitis B?

Las personas tienen más probabilidad de contraer hepatitis B si al nacer su madre tenía hepatitis B. El virus puede transmitirse de madre a hijo durante el nacimiento. Por esta razón, las personas tienen más probabilidad de tener hepatitis B si

  • nacieron en una parte del mundo donde la hepatitis B es más frecuente
  • nacieron en los Estados Unidos, no recibieron la vacuna contra la hepatitis B cuando eran bebés, y tienen padres que nacieron en un área donde la hepatitis B era especialmente frecuente

En los Estados Unidos, del 47 al 95 por ciento de las personas con hepatitis B crónica no nacieron en los Estados Unidos, sino en partes del mundo donde la hepatitis B es más frecuente.8

Las personas también tienen más probabilidad de contraer hepatitis B si

  • están infectadas con el VIH, porque la hepatitis B y el VIH se contagian de manera similar
  • han vivido con o tenido relaciones sexuales con alguien que tiene hepatitis B
  • han tenido más de una pareja sexual en los últimos 6 meses o tienen antecedentes de enfermedades de transmisión sexual
  • son hombres que tienen sexo con hombres
  • son usuarios de drogas inyectables
  • trabajan en un área, como en el cuidado de la salud, en el que tienen contacto con sangre, agujas o líquidos corporales
  • han vivido o viajado a menudo a partes del mundo donde la hepatitis B es frecuente (en inglés)
  • han estado en dialisis para enfermedad de los rinones
  • toman medicinas que debilitan el sistema inmunitario, como esteroides o medicinas de quimioterapia
  • han trabajado o vivido en una prisión
  • tuvieron una transfusión de sangre o un trasplante de órgano antes de mediados de la década de los ochenta

En los Estados Unidos, el contacto sexual es la forma más común de trasmisión de la hepatitis B en los adultos.6 El uso de drogas inyectables es otra forma importante de trasmisión de la hepatitis B. Desde 2009, el número de infecciones agudas por hepatitis B ha aumentado en algunos estados de los Montes Apalaches, especialmente en los adultos que se inyectan drogas.10

¿Debería hacerme alguna prueba para ver si tengo hepatitis B?

Su doctor le puede recomendar que se haga las pruebas para detectar si tiene hepatitis B si

  • está embarazada
  • nació en una parte del mundo donde la hepatitis B crónica es más frecuente
  • no recibió la vacuna contra la hepatitis B cuando era bebé y tiene padres que nacieron en un área donde la hepatitis B crónica era especialmente frecuente, como en el África subsahariana, partes de Asia o en las islas del Pacífico
  • es VIH positivo
  • se ha inyectado drogas
  • es un hombre que tiene sexo con otros hombres
  • ha vivido o ha tenido relaciones sexuales con una persona que tiene hepatitis B
  • tiene una mayor probabilidad de infección debido a otros factores8,11

Las pruebas de detección sirven para ver si una persona tiene cierta enfermedad aun cuando no tienen síntomas. Los doctores usan análisis de sangre para detectar la hepatitis B. Muchas personas que tienen hepatitis B no tienen síntomas y no saben que la tienen. Las pruebas de detección pueden ayudar a los doctores a diagnosticar y tratar la hepatitis B, lo que puede reducir su probabilidad de tener problemas graves de salud.

Un doctor conversa con una paciente mientras toma notas.
Su doctor le puede recomendar que se haga las pruebas para detectar la hepatitis B si usted tiene una mayor probabilidad de infección.

¿Cuáles son las complicaciones de la hepatitis B?

La infección crónica por hepatitis B puede causar complicaciones, que incluyen la cirrosis, la insuficiencia hepática y el cáncer de hígado. El diagnóstico y el tratamiento temprano de la hepatitis B crónica pueden reducir su probabilidad de tener estas complicaciones.

Cirrosis

La cirrosis es un problema médico en el que el hígado se daña lentamente y no puede funcionar normalmente. El tejido cicatricial reemplaza el tejido sano del hígado y bloquea parcialmente el flujo de sangre a través del hígado. En las primeras etapas de la cirrosis, el hígado continúa funcionando. A medida que la cirrosis empeora, el hígado comienza a fallar.

Insuficiencia hepática

También llamada enfermedad del hígado en etapa terminal, la insuficiencia hepática progresa durante meses, años o incluso décadas. Cuando se tiene la enfermedad del hígado en etapa terminal, el hígado ya no puede realizar funciones importantes ni reemplazar las células dañadas.

Cáncer de hígado

Tener hepatitis B crónica aumenta su probabilidad de tener cáncer de hígado. Su doctor puede sugerirle que se haga una ecografía para ver si tiene cáncer de hígado. Detectar el cáncer en una etapa temprana mejora la posibilidad de curarlo.

¿Cuáles son los síntomas de la hepatitis B?

Algunas personas infectadas con hepatitis B no tienen síntomas. Algunas personas tienen síntomas de hepatitis B aguda dentro de los 2 a 5 meses después de haber tenido contacto con el virus.1 Estos síntomas pueden incluir

  • orina amarilla oscura
  • sentirse cansado
  • fiebre
  • heces de color gris o arcilla
  • dolor en las articulaciones
  • pérdida de apetito
  • náusea
  • dolor en el abdomen
  • vómitos
  • ojos y piel amarillentos, lo que se llama ictericia

Los bebés y los niños menores de 5 años generalmente no tienen síntomas de hepatitis B aguda. Los niños mayores y los adultos tienen más probabilidad de tener síntomas.5

Si tiene hepatitis B crónica, es posible que no tenga síntomas hasta que comience a tener complicaciones, lo que podría ocurrir décadas después de que se haya infectado. Por esta razón, la detección de la hepatitis B es importante, incluso si no tiene síntomas.

Si alguna vez tuvo hepatitis B, ciertas medicinas pueden hacer que el virus de la hepatitis B comience a dañar su hígado y tenga síntomas. Estas medicinas incluyen

Su doctor puede hacerle una prueba para detectar la hepatitis B antes de que usted comience a tomar estas medicinas, incluso si no tiene síntomas de hepatitis B.

¿Qué causa la hepatitis B?

El virus de la hepatitis B causa este tipo de hepatitis y se trasmite a través del contacto con la sangre, el semen u otros líquidos corporales de una persona infectada. El contacto puede ocurrir por

  • haber nacido de una madre con hepatitis B
  • tener relaciones sexuales sin protección con una persona infectada
  • compartir agujas u otros objetos para administrarse drogas con una persona infectada
  • pincharse accidentalmente con una aguja que usó una persona infectada
  • tatuarse o perforarse con herramientas que se usaron en una persona infectada y no se esterilizaron adecuadamente, o no se limpiaron de una manera que destruya todos los virus y otros microbios
  • tener contacto con la sangre o heridas abiertas de una persona infectada
  • usar la navaja, el cepillo de dientes o los cortaúñas de una persona infectada

No se puede contraer la hepatitis B

  • si una persona infectada tose o estornuda encima suyo
  • por beber agua o comer alimentos
  • por abrazar a una persona infectada
  • por darle la mano o tomarle la mano a una persona infectada
  • al compartir cucharas, tenedores y otros utensilios para comer
  • por estar sentado al lado de una persona infectada

Un bebé no puede contraer la hepatitis B a través de la leche materna.12

¿Cómo se diagnostica la hepatitis B?

Los doctores diagnostican la hepatitis B en base a su historia médica y antecedentes familiares, un examen físico y análisis de sangre. Si tiene hepatitis B, su doctor puede hacer pruebas adicionales para ver cómo está su hígado.

Historia médica y antecedentes familiares

Su doctor le preguntará acerca de sus síntomas y sobre los factores que pueden hacerle más propenso a tener la hepatitis B. Su doctor podría preguntarle si tiene antecedentes familiares de hepatitis B o de cáncer de hígado. También le podría preguntar acerca de otros factores que podrían dañar el hígado, como el consumo de alcohol (en inglés).

Examen físico

Durante el examen físico, su doctor verificará si hay señales de daño al hígado, como

  • cambios en el color de la piel
  • hinchazón en la parte inferior de las piernas, los pies o los tobillos
  • sensibilidad o hinchazón en el abdomen

¿Qué pruebas usan los doctores para diagnosticar la hepatitis B?

Los médicos utilizan los análisis de sangre para diagnosticar la hepatitis B. Su médico puede solicitar exámenes para buscar para daño hepático, descubrir cuánto daño tienes o descartar otras causas del enfermedad del hígado.

Análisis de sangre

Su doctor puede pedir uno o más análisis de sangre para diagnosticar la hepatitis B. Un profesional de la salud le tomará una muestra de sangre y la enviará a un laboratorio.

Ciertos análisis de sangre pueden mostrar si usted está infectado con hepatitis B. Si está infectado, su doctor puede pedir otros análisis de sangre para averiguar

  • si la infección es aguda o crónica
  • si tiene una mayor probabilidad de daño al hígado
  • si necesita tratamiento

Si tiene hepatitis B crónica, su doctor le recomendará que se haga análisis de sangre regularmente porque la hepatitis B crónica puede cambiar con el tiempo. Incluso si la infección no le está causando daño al hígado cuando se la diagnostican por primera vez, puede dañarle el hígado en el futuro. Su doctor usará los análisis de sangre periódicos para detectar signos de daño al hígado, averiguar si necesita tratamiento o ver cómo responde al tratamiento.

Los análisis de sangre también pueden mostrar si usted es inmune a la hepatitis B, lo que significa que no puede contraer la hepatitis B. Puede ser inmune si recibió una vacuna o si tuvo una infección aguda de hepatitis B en el pasado y su organismo combatió la infección.

Un profesional de la salud toma una muestra de sangre del brazo de un paciente.
Su doctor puede pedir uno o más análisis de sangre para diagnosticar la hepatitis B.

Pruebas adicionales

Si ha tenido hepatitis B crónica por mucho tiempo, podría tener daño al hígado. Es posible que su doctor le recomiende pruebas adicionales para determinar si tiene daño al hígado, cuánto daño tiene o para descartar otras causas de enfermedades del hígado. Estas pruebas pueden incluir

  • análisis de sangre
  • elastografía transitoria, una ecografía especial del hígado
  • biopsia del hígado, en la que el doctor usa una aguja para extraerle un trozo pequeño de tejido del hígado

Los doctores generalmente solo le hacen una biopsia del hígado si las otras pruebas no dan suficiente información sobre el daño o la enfermedad del hígado. Pregúntele a su doctor qué exámenes son los mejores para usted.

¿Cómo se trata la hepatitis B?

Los doctores generalmente no tratan la hepatitis B a menos que se vuelva crónica. Los doctores pueden tratar la hepatitis B crónica con medicinas antivirales que atacan el virus. No todas las personas con hepatitis B crónica necesitan tratamiento. Si los análisis de sangre muestran que la hepatitis B podría estar dañándole el hígado, su doctor puede recetarle medicinas antivirales para reducir su probabilidad de tener daño al hígado y las posibles complicaciones.

Las medicinas que podría tomar por vía oral incluyen

Las medicinas en forma de inyección que el doctor le podría recetar incluyen

La duración del tratamiento varía. Las medicinas contra la hepatitis B pueden causar efectos secundarios. Pregúntele a su doctor sobre los efectos secundarios del tratamiento. Infórmele a su doctor antes de tomar cualquier otra medicina con o sin receta.

Por razones de seguridad, también debe hablar con su doctor antes de usar suplementos dietéticos, como vitaminas, o cualquier práctica médica o medicina complementaria o alternativa.

¿Cómo se tratan las complicaciones de la hepatitis B?

Si la hepatitis B crónica causa cirrosis, debe consultar a un doctor especializado en enfermedades del hígado. Los doctores pueden tratar los problemas de salud relacionados con la cirrosis con medicinas, cirugía y otros procedimientos médicos. Si tiene cirrosis, tiene una mayor posibilidad de llegar a tener cáncer de hígado. Su doctor puede solicitar que se haga una ecografía para ver si tiene cáncer de hígado.

Si la infección crónica por hepatitis B lleva a una insuficiencia hepática o cáncer de hígado, es posible que necesite un trasplante de hígado (en inglés).

¿Cómo puedo protegerme de la infección por hepatitis B?

Puede protegerse contra esta enfermedad vacunándose contra la hepatitis B (en inglés). Si no se ha vacunado, puede tomar medidas para reducir su posibilidad de contagiarse.

La vacuna contra la hepatitis B

La vacuna contra la hepatitis B ha estado disponible desde los años ochenta y debe ponerse a los recién nacidos, los niños y los adolescentes en los Estados Unidos. Los adultos que tienen más probabilidad de estar infectados con hepatitis B también deben vacunarse. La vacuna contra la hepatitis B es segura para las mujeres embarazadas.

Los doctores a menudo ponen la vacuna contra la hepatitis B en tres inyecciones a lo largo de un periodo de 6 meses. Es necesario ponerse las tres dosis para estar completamente protegido.

Si va a viajar a países donde la hepatitis B es frecuente (en inglés) y nunca se ha puesto la vacuna contra la hepatitis B, trate de ponerse todas las dosis antes de viajar. Si no tiene tiempo para ponerse todas las dosis antes de viajar, póngase todas las que pueda. Incluso una sola dosis puede darle cierta protección contra el virus.

El doctor le inyecta la vacuna a un niño pequeño.
La vacuna contra la hepatitis B debe ponerse a los recién nacidos, los niños y los adolescentes en los Estados Unidos.

Reduzca su probabilidad de infección

Puede reducir su probabilidad de contraer hepatitis B

  • al no compartir agujas u otros objetos para administrarse drogas
  • usando guantes si tiene que tocar la sangre o heridas abiertas de otras personas
  • asegurándose de que la persona que le haga tatuaje o perforaciones use herramientas esterilizadas
  • no compartiendo artículos personales como cepillos de dientes, navajas o rasuradoras o cortaúñas
  • usando un condón de látex o poliuretano durante el sexo

Evite infectarse después de haber tenido contacto con el virus

Si cree que ha estado en contacto con el virus de la hepatitis B, consulte con su doctor de inmediato. Una dosis de la vacuna contra la hepatitis B y, en algunos casos, una medicina llamada inmunoglobulina antihepatitis B (IgHB) podría protegerlo contra la infección. Es necesario recibir la dosis de la vacuna y la IgHB poco después de estar en contacto con el virus, preferiblemente dentro de las primeras 24 horas.

¿Cómo puedo evitar contagiar a otros con la hepatitis B?

Si tiene hepatitis B, siga los pasos anteriores para evitar transmitir la infección. Sus parejas sexuales deben hacerse una prueba para la hepatitis B y, si no están infectadas, recibir la vacuna contra la hepatitis B. Puede proteger a otros para que no se infecten al informarle a su doctor, dentista y otros profesionales de la salud que usted tiene hepatitis B. No done sangre ni productos sanguíneos, semen, órganos o tejidos.

Prevenga las infecciones por hepatitis B en los recién nacidos

Si está embarazada y tiene hepatitis B, informe a su doctor y al personal que le ayudará con el parto. Un profesional de la salud debe darle a su bebé la vacuna contra la hepatitis B y la IgHB inmediatamente después de nacer. La vacuna y la IgHB reducirán en gran medida las posibilidades de que su bebé contraiga la infección.

Un bebé recién nacido.
Si está embarazada y tiene hepatitis B, su bebé debe recibir la vacuna contra la hepatitis B y la IgHB inmediatamente después de nacer.

Alimentación, dieta y nutrición para la hepatitis B

Si tiene hepatitis B, debe seguir una dieta equilibrada y saludable. Hable con su doctor sobre la alimentación saludable. También debe evitar las bebidas alcohólicas porque pueden causarle más daño al hígado.

Referencias

Mayo de 2017
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This content is provided as a service of the National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases (NIDDK), part of the National Institutes of Health. The NIDDK translates and disseminates research findings through its clearinghouses and education programs to increase knowledge and understanding about health and disease among patients, health professionals, and the public. Content produced by the NIDDK is carefully reviewed by NIDDK scientists and other experts.