Definición y hechos de la intoxicación por alimentos

En esta sección:

¿Qué es la intoxicación por alimentos?

La intoxicación por alimentos, conocida también como enfermedad transmitida por los alimentos, es una infección o irritación del aparato digestivo que se propaga a través de los alimentos o las bebidas. Los virus, las bacterias y los parásitos causan la mayoría de las intoxicaciones por alimentos. Los productos químicos nocivos también podrían causar intoxicación por alimentos.

La intoxicación por alimentos suele ser aguda, es decir, que ocurre repentinamente y dura poco. La mayoría de los casos de intoxicación por alimentos dura menos de una semana, y la mayoría de las personas se mejora sin necesidad de tratamiento. En otros casos, la intoxicación por alimentos puede durar más tiempo o causar complicaciones graves.1

¿Cuán común es la intoxicación por alimentos?

Cada año, aproximadamente 48 millones de personas en los Estados Unidos tienen una intoxicación por alimentos. En los Estados Unidos, este tipo de intoxicación causa cerca de 3,000 muertes al año.2

¿Quién tiene más probabilidad de una intoxicación por alimentos?

Aun cuando cualquier persona puede tener una intoxicación por alimentos, algunas personas tienen más probabilidad de contraerla que otras, entre ellas:

  • los bebés y niños
  • las mujeres embarazadas y sus fetos
  • los adultos mayores
  • las personas con sistemas inmunitarios debilitados

Las personas en estos grupos también tienen más probabilidad de presentar síntomas graves o complicaciones relacionadas con la intoxicación por alimentos. La seguridad de los alimentos es especialmente importante para las personas en estos grupos. Obtenga más información sobre la seguridad de los alimentos para las personas que tienen más probabilidad de una intoxicación por alimentos y de complicaciones.

Niño enfermo sentado en las piernas de su madre
Algunas personas tienen más probabilidad de una intoxicación por alimentos que otras, incluso los bebés y los niños.

¿Cuáles son las complicaciones de la intoxicación por alimentos?

En algunos casos, la intoxicación por alimentos puede causar deshidratación, síndrome urémico hemolítico (en inglés) u otras complicaciones. Sin embargo, las complicaciones graves son poco frecuentes. En la mayoría de los casos, la intoxicación por alimentos dura poco y la mayoría de las personas se recupera sin complicaciones.

Deshidratación

La deshidratación es la complicación más común de la intoxicación por alimentos. Cuando la intoxicación causa vómito o diarrea, el cuerpo pierde líquidos y electrolitos. Si esos líquidos y electrolitos no se reemplazan, la persona se puede deshidratar. Cuando hay deshidratación, el cuerpo no tiene suficientes líquidos y electrolitos para funcionar correctamente. Ver la lista de los síntomas de la deshidratación.

La deshidratación es especialmente peligrosa en los niños, adultos mayores y personas con sistemas inmunitarios debilitados. Si una persona está deshidratada, debe consultar con el médico de inmediato para evitar problemas de salud graves. Si se deja sin tratar, la deshidratación puede causar problemas como lesión a los órganos, shock, coma, o incluso la muerte.

Síndrome urémico hemolítico

El síndrome urémico hemolítico (SUH, por sus siglas en inglés) es una afección renal que ocurre cuando se destruyen los glóbulos rojos y bloquean el sistema de filtración de los riñones. Si los riñones dejan de funcionar, se presenta una lesión renal aguda, es decir, la pérdida repentina y temporal de la función renal.

La causa más común del síndrome urémico hemolítico es la infección con una cepa de la bacteria Escherichia coli (E. coli) llamada E. coli O157: H7, aunque otras bacterias y virus también pueden causar esta afección. El SUH es más común en los niños menores de 5 años.3,4

Ver una lista de síntomas del SUH (en inglés).

Otras complicaciones

En algunos casos, la intoxicación por alimentos puede causar problemas de salud graves, como:

  • problemas de salud durante el embarazo y complicaciones del embarazo. Algunos tipos de intoxicación por alimentos durante el embarazo pueden causar complicaciones, como deshidratación, para la mujer embarazada o afectar al feto. Por ejemplo, una intoxicación por alimentos por la bacteria listeria puede provocar un aborto espontáneo o el parto de un niño muerto.
  • síndrome de Guillain-Barré, que puede ocurrir después de una intoxicación por alimentos causada por bacterias o virus, más comúnmente el Campylobacter jejuni.
  • síndrome del intestino irritable, que se puede presentar después de una intoxicación por alimentos causada por varias bacterias, virus o parásitos.
  • problemas para respirar debido al botulismo (un tipo raro de intoxicación por alimentos causada por Clostridium botulinum y a veces por Clostridium butyricum o Clostridium baratii) y a algunas formas de intoxicación por pescado y mariscos, que afectan el sistema nervioso (en inglés) y pueden paralizar los músculos que controlan la respiración.
  • artritis reactiva, que puede ocurrir después de la intoxicación por alimentos por ciertas bacterias, virus y parásitos, incluidos Campylobacter jejuni y salmonella.

Bibliografía

Junio de 2019
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