Neuropatía autonómica

¿Qué es la neuropatía autonómica?

La neuropatía autonómica es un daño en los nervios que controlan los órganos internos.

La neuropatía autonómica puede ocasionar problemas con:

  • el ritmo cardíaco y la presión arterial
  • el sistema digestivo
  • la vejiga
  • los órganos sexuales
  • las glándulas sudoríparas
  • los ojos
  • la capacidad para detectar los síntomas de la hipoglucemia, es decir, concentraciones bajas de glucosa o de azúcar en la sangre, una afección conocida como hipoglucemia inadvertida

¿Qué causa la neuropatía autonómica?

Con el tiempo, las concentraciones altas de glucosa y de grasa en la sangre, como los triglicéridos, causadas por la diabetes, pueden dañar los nervios y los pequeños vasos sanguíneos que nutren los nervios, ocasionando la neuropatía autonómica.

¿Cuáles son los síntomas del la neuropatía autonómica?

Los síntomas de la neuropatía autonómica dependen de cuáles de las funciones del cuerpo están afectadas.

El ritmo cardíaco y la presión arterial

El daño en los nervios que controlan el ritmo cardíaco y la presión arterial puede hacer que estos nervios respondan más lentamente a un cambio en la posición del cuerpo, al estrés, a la actividad física, al sueño y a los patrones respiratorios. La persona puede sentirse mareada o a punto de desmayarse cuando se levanta luego de estar acostada o sentada, o cuando realiza una actividad física. Es posible que la persona tenga un ritmo cardíaco rápido o que el ritmo cardíaco se acelere o disminuya repentinamente. El daño en los nervios también puede evitar que sienta dolor en el pecho cuando el corazón no está recibiendo suficiente oxígeno o cuando está teniendo un ataque cardíaco.

El sistema digestivo

El daño en los nervios del sistema digestivo puede causar síntomas como:

  • hinchazón o distensión abdominal, sensación de saciedad y náuseas
  • estreñimiento
  • diarrea, particularmente en la noche
  • diarrea alternada con estreñimiento
  • incontinencia fecal
  • problemas para tragar
  • vómito

La neuropatía autonómica también puede causar gastroparesia. La gastroparesia es un trastorno que retrasa o detiene el movimiento de los alimentos del estómago al intestino delgado. La gastroparesia puede evitar que el cuerpo absorba la glucosa y use la insulina adecuadamente. Estos problemas pueden dificultar el control de la glucosa en la sangre.

La vejiga

El daño en los nervios de la vejiga puede hacer que sea difícil para una persona saber cuándo necesita orinar y cuándo la vejiga está vacía. Este daño puede hacer que la persona retenga la orina por demasiado tiempo, lo que puede ocasionar infecciones en la vejiga. A la persona también se le pueden salir algunas gotas de orina. Gotear orina o no poder retener la orina se llama incontinencia urinaria.

Los órganos sexuales

En los hombres, el daño en los nervios de los órganos sexuales puede impedir que el pene se ponga firme a la hora de tener relaciones sexuales. Esta condición se llama disfunción eréctil. También pueden tener problemas con la eyaculación.

En las mujeres, el daño en los nervios de los órganos sexuales puede impedir que la vagina se humedezca a la hora de tener relaciones sexuales. También pueden tener menos sensación alrededor de la vagina y problemas para alcanzar un orgasmo.

Las glándulas sudoríparas

El daño en los nervios que controlan las glándulas sudoríparas puede hacer que una persona sude mucho durante la noche o mientras come. Es posible que las glándulas sudoríparas no funcionen del todo o que ciertas partes del cuerpo suden mientras que otras partes no. Si las glándulas sudoríparas no funcionan correctamente, es posible que el organismo no pueda controlar la temperatura corporal.

Los ojos

El daño en los nervios de las pupilas puede hacer que estas reduzcan la rapidez con la que responden a los cambios de luz y oscuridad. Los ojos pueden tardar más en ajustarse cuando la persona entra en un cuarto oscuro. Es posible que la persona tenga problemas para ver las luces de otros automóviles cuando conduce de noche.

La capacidad para detectar los síntomas de la hipoglucemia

La neuropatía autonómica puede causar una hipoglucemia inadvertida, lo cual significa que la persona no siente los síntomas de una concentración baja de glucosa en la sangre. Normalmente, los síntomas tempranos pueden incluir confusión, mareo, hambre, irritabilidad o nervios. Si debido al daño en los nervios la persona no puede sentir esos síntomas, es posible que no tome medidas para controlar las concentraciones de glucosa en la sangre. Sin tratamiento, la persona puede desarrollar una hipoglucemia grave, la cual puede causar que se desmaye, y necesitará ayuda de inmediato para tratarla.

¿Cómo diagnostican los médicos la neuropatía autonómica?

Los médicos diagnostican la neuropatía autonómica basándose en los síntomas, la historia clínica y familiar, el examen físico y las pruebas médicas. El médico revisará el ritmo cardíaco y la presión arterial y puede realizar otras pruebas para detectar diferentes tipos de daños en los nervios autonómicos.

Un médico revisando la presión arterial de un paciente.El médico revisará el ritmo cardíaco y la presión arterial y puede realizar otras pruebas para detectar diferentes tipos de daños en los nervios autonómicos.

¿Qué pruebas utilizan los médicos para diagnosticar la neuropatía autonómica?

Para diagnosticar la neuropatía autonómica, el médico puede usar algunas pruebas para evaluar los cambios en el ritmo cardíaco en respuesta a movimientos simples como respirar profundamente o ponerse de pie. El médico también puede usar pruebas para revisar la función del sudor con el fin de determinar cómo están funcionando los nervios y las glándulas sudoríparas.

Dependiendo de los síntomas, el médico también puede usar:

  • pruebas para descartar otras causas de síntomas digestivos, como el estreñimiento y la diarrea
  • la escintigrafía del vaciamiento gástrico y la prueba de aliento para medir el vaciamiento gástrico con el fin de diagnosticar la gastroparesia
  • ultrasonidos de la vejiga y del tracto urinario para revisar cómo está funcionando la vejiga
  • mediciones de la presión arterial mientras el paciente está acostado y luego cuando se levanta

¿Cómo puede una persona ayudar a tratar la neuropatía autonómica?

Una persona puede ayudar a tratar la neuropatía autonómica controlando la diabetes, lo cual significa controlar la glucosa en la sangre, la presión arterial y el colesterol. Si la persona se mantiene cerca de sus números adecuados puede prevenir que el daño en los nervios empeore.

¿Cómo tratan los médicos la neuropatía autonómica?

El médico puede tratar los síntomas causados por los daños en los nervios autonómicos.

El ritmo cardíaco y la presión arterial

El médico tratará los síntomas de daños en los nervios que afectan el ritmo cardíaco y la presión arterial. El médico le puede recomendar al paciente:

  • hacer más actividad física
  • aumentar la cantidad de sal en la dieta si la presión arterial baja demasiado cuando se pone de pie
  • aumentar la cantidad de líquidos que bebe
  • elevar la cabecera de la cama o usar medias elásticas para mejorar el flujo sanguíneo
  • sentarse o ponerse de pie lentamente para evitar mareos o desmayos
  • evitar la hipoglucemia

El médico también puede recetar medicamentos que ayudan al cuerpo a retener sal, medicamentos para ayudar a elevar la presión arterial, o medicamentos que aumentan o disminuyen el ritmo cardíaco.

El sistema digestivo

El médico puede recomendar cambios en la dieta y medicamentos de venta libre o recetados para tratar los síntomas y problemas digestivos, como:

  • estreñimiento
  • diarrea
  • incontinencia fecal
  • reflujo gastroesofágico
  • gastroparesia

Obtenga más información sobre estos síntomas y problemas digestivos.

Se debe consultar con el médico antes de tomar cualquier medicamento de venta libre para tratar los problemas digestivos. El médico puede remitir al paciente a un gastroenterólogo para tratamiento.

La vejiga

El médico tratará los problemas de la vejiga concentrándose en los síntomas. Si el paciente tiene incontinencia, el médico puede recomendarle programar visitas regulares al baño porque es posible que no pueda distinguir cuándo está llena la vejiga.

El médico también puede recetarle medicamentos para ayudar con la incontinencia o ayudar si tiene problemas para vaciar completamente la vejiga.

Si el paciente tiene una infección en la vejiga, el médico puede recetarle un antibiótico y sugerirle que beba muchos líquidos para ayudar a prevenir futuras infecciones.

Los órganos sexuales

Los médicos pueden recomendarles a los hombres medicamentos o dispositivos para tratar la disfunción eréctil y remitirlos a un urólogo para tratar los problemas sexuales.

Los médicos pueden remitir a las mujeres a un ginecólogo para tratar los problemas sexuales y recomendarles lubricantes vaginales cuando la neuropatía causa resequedad vaginal.

Las glándulas sudoríparas

Si una persona suda demasiado, el doctor puede sugerirle que:

  • evite demasiado calor o humedad
  • use un antitranspirante o medicamento recetado para disminuir la sudoración
  • se haga una cirugía para cortar los nervios en las glándulas sudoríparas o para extirpar las glándulas sudoríparas

La incapacidad para detectar los síntomas de la hipoglucemia

Si el daño en los nervios relacionado con la diabetes causa hipoglucemia inadvertida, es posible que la persona deba revisarse la glucosa en la sangre con más frecuencia para saber cuándo debe tratar la hipoglucemia o tomar medidas para prevenirla.

El médico puede recetar un monitor continuo de glucosa (CGM por sus siglas en inglés). Un CGM revisa las concentraciones de glucosa en la sangre en horarios regulares durante todo el día y toda la noche. El CGM puede indicar si la glucosa en la sangre está disminuyendo rápidamente y sonar una alarma si la glucosa en la sangre desciende a una concentración demasiado baja.

Si una persona se desmaya debido a una hipoglucemia grave, alguien deberá administrarle una inyección de glucagón y llamar al 9-1-1. Una inyección de glucagón elevará rápidamente la glucosa en la sangre a una concentración normal. La persona debe preguntar al médico cuándo y cómo usar un kit de emergencia de glucagón y debe considerar el uso de un brazalete o collar de identificación de alerta médica indicando diabetes. Si se desmaya, esta identificación de alerta médica informará a otros que la persona tiene diabetes y necesita atención médica de inmediato.

Febrero de 2018
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